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British Director Katie Mitchell To Take on Sebald’s Rings of Saturn

Katie Mitchell. (Photo credit: Luciano Rossetti © Phocus Agency)

A good friend of Vertigo sent me links for a forthcoming theatrical work based upon W.G. Sebald’s The Rings of Saturn.  Buried in the 2012 calendar of the Cologne Schauspiel is the announcement of a new work based upon W. G. Sebalds Die Ringe des Saturn, under the direction of Katie Mitchell.  The premiere performance will take place May 11, 2012 in Cologne’s Halle Kirk.  Here are the details as given on the 2011/12 season program from their website.

11.05.12 / HALLE KALK / URAUFFÜHRUNG

Auf der Suche nach der verlorenen Zeit, zu Fuß. Mehrere Tage wandert er von Ort zu Ort durch die Grafschaft Suffolk, eine spärlich besiedelte, menschenferne Gegend an der englischen Ostküste, die sich südlich der Stadt Norwich erstreckt. Auf seinem Weg, seiner Pilgerreise findet er, zwischen Heidelandschaften und abgelegenen Küstenorten, „am äußersten Rand der Erde“ die ganze Welt wieder. Mit einer unsichtbaren Wünschelrute geht er durch die leere Landschaft, wo sie ausschlägt, beginnt er zu graben. Er tut einen Fund, stellt seine Fragen. Überall stößt er auf die Spuren vergangener Herrlichkeit und vergessener Schande, kreuz und quer durch Jahrhunderte und Kontinente, durch Raum und Zeit. Fundstücke und vergessene Spuren erinnern an die Aufstände der Taiping im China des 19. Jahrhunderts, an die Sklavenwirtschaft im belgischen Kongo, an die Verheerungen des Ersten Weltkriegs und an die Bombengeschwader des Zweiten.

Der Erzähler wird zum Grenzgänger zwischen Gegenwart und Vergangenheit, Menschheits- und Naturgeschichte, Traum und Wirklichkeit. Eine Reflexion über die Vergeblichkeit, dem Schrecken des Menschseins zu entgehen. Er berichtet von Seeschlachten und Heringsschwärmen, von Magnaten und Geheimwaffen, von Aufstieg und Niedergang großer Reiche. Den geringfügigen Rest am Wegrand bringt er mit halluzinatorisch gesteigerter Wahrnehmungsfähigkeit zum Sprechen. Jeder Stein kündet von märchenhaften und unheimlichen Geschichten, un- und überwirklich zugleich.  Wo er gräbt, stößt er auf Gräber. Tod und Verfall entdeckt er, eine dem Verschwinden geweihte Welt. Andere, die vor ihm in dieser entlegenen Gegend gelebt haben, begleiten ihn wie eine Geisterschar: Thomas Browne, Chateaubriand, Swinburne und Joseph Conrad. Die englische Regisseurin Katie Mitchell, die zuletzt am Schauspiel Köln »Wunschkonzert« von Franz Xaver Kroetz und »Die Wellen« von Virginia Woolf inszeniert hat, entwickelt ihre Theatersprache in Auseinandersetzung mit Sebalds Wallfahrt weiter, diesem Buch ohne Vorbild, das zwischen Bericht und Fiktion, Autobiografie und Geschichtsschreibung eine neue, eigene Form sucht und findet.

REGIE KATIE MITCHELL / DRAMATURGIE JAN HEIN

Mitchell, whose opera and theater productions often seem to attract some controversy in Great Britain, has turned to literature before, including Chekhov, Ernst Toller, Virginia Woolf, and Dostoevsky.  Last month, she won the Europe Theater Prize.

Meanwhile, on the website of London-based composer and musician Simon Allen, is the statement that “Forthcoming is a return to Cologne Schauspiel in 2012 to develop a performance based on The Rings Of Saturn.”  Presumably, these two websites are referring to the same production, as Mitchell and Allen have worked before.  In 2009, Allen participated on prepared piano in the production of her play Pains of Youth, described here by The Guardian (where there is an excellent 5-minute video about the collaboration):

How do you make a play sound like 1920s Vienna? By taking some high-tech digital sound effects, combining them with chamber music and doing some extremely odd things to a grand piano. Composer Paul Clark, sound designer Gareth Fry and pianist Simon Allen take us deep into the soundworld of Katie Mitchell’s evocative new production at the National Theatre.

The manner in which Allen’s work is described on his website makes it clear why he might be a good match for Sebald’s book.

Together with composition for traditional instruments the core of his activity is a search for new acoustic sounds that overlap with the digital world. Using unconventional techniques and sonic resources, these materials are developed by way of both scientific approach and very informal experimentation.

This research combined with extensive work as a percussionist in new music and the experienced study of musical cultures around the world, results in the broadest sonic palette. As a desegregated approach to material, method and function, his work shares much with visual arts practices.

Recent projects have involved the modification of deconstructed pianos with found objects to create materials that deny any trace of traditional piano sound. These elements range from the purely musical to a kind of ‘noise’ aesthetic.

There are a number of short pieces by Allen available for listening over at Soundcloud.  Listen especially to the four works for theater, where bird calls and clock-like sounds become part of the instrumentation.

2 Comments Post a comment
  1. The Sebald bandwagon rolls inexorably on. Who would have thought his writings would have inspired so many collaborative artistic events ? Not him for sure ! Let’s see what the December anniversary brings.

    May 29, 2011
  2. Much as I honor *Rings* as text, I’ll be first in line to see how it works as a movie.

    May 30, 2011

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